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从北宋经义取士到明清八股文

[作者:启功]  [2007/7/30]
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1907年,参加殿试的归国留学生

八股文的渊源,一般地常追溯到北宋的王安石苏辙诸家的“经义”,南宋谭金孙选编的《诸儒奥论策学统宗》,虽每篇是综论某个古代圣贤,性质和体裁上仍是经义一类。还有从破题等技术方面,又追溯到“律赋”等文体,还有从明代篇后用“大结”,借发挥经义引到陈述、评论政治问题,又牵涉到“策问”等等。总之,可以追溯比附,却又都不全像,其实不难理解:皇帝需要层层的官员,招来自己可用的“人材”,重要的不外乎两方面条件,一是思想合乎要求,一是能有政治头脑。招来的方法之一即是科举考试。思想的标准,要统一于孔孟之道,那就是看被召来的人能不能全标准地理解经书的思想。便用讲解经书的办法来测定,讲解形式即是“经义”。了解被召来的人有无政治头脑,便用“策问”的办法,考他们对于某些政治问题的见解和有什么处理办法。根据策问所作出的答案,即是一条条的“对策”或成大篇的“策论”。应考作文章的人都必须具有许多古代文章技巧的素养,在作文或答卷时随手运用出来,就自然形成了多项功能、多种形式拼合而成的综合文体,逐渐定型于八股文,成了明清科举考试各种文体中的最主要的部份。
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八股文在反映思想上,吸取了“经义”的原则,即主要的是讲解经书中孔孟的道理。文章自然都要有次序、有条理、又有逻辑性。也就要有主题,有发挥。这就形成有破题、有起讲,到分条议论的分股。对偶、声调是古代文章的艺术手法,也是汉语文学技巧的一些重要组成部份,也逐渐纳入八股的做法中。又要了解应考人的政治头脑,就在文章最后安排一个“大结”,以起政策答案的作用。

这种合成的过程很长,到了明代初年刚有雏形,到了成化、弘治时间,才渐渐具备八股文的各项条件而成了定型。一般说,好像定了型就稳定了,但并不然。各个部份有先无后有的,也有先有后无的。各部份的字句也有由多转少的等等。例如破承起讲部份,句数随着各时期而变动,大结由痛快发挥经过逐渐缩短,以至完全取消。后人追论八股文的源流,往往抓不准,这条相合了,那两条不合。譬如拿一家祖孙三代的照相来看,必然有共同点,也必然有相异点。要知按模型轧出来的瓷器,机器生产的用品,如果极仔细地检查,也必都有一些不同处,即使有极小的一点,也算不得完全相同,何况逐渐形成的一种文体呢?

总而言之,八股文体是由陆续沉淀积累而成的。当它刚刚沉淀形成,就被人嫌它的密度不够,又再加以挤压,加上更多的苛刻条件,并再削去大结,以箝制议论之口,接着减少破承起讲的句数,又再限制全篇的字数,初期童生习作的“六股”,到了很后时期,正式试卷中六股也被默许了。概括说来,自北宋到明中叶,是八股逐渐成形时期,自明中叶至清末叶是挤压以至萎缩时期。光绪三十一年这位姓八名股先生的肉体,正式寿终,但他祖先传给他的遗传基因,却并未由于他死而断绝,在他子女、内外孙辈子女身上仍然潜伏着,从艺术形式和技巧上或隐或显地不时冒将出来。

以上是说八股的来源。任何文体流行久了,没有不生流弊的。明代中叶有些自命会作“古文”的人,不屑以八股自居,而标榜能以古文笔法作八股。其实他们所谓的古文笔法,只不过是在一股中用古文句调去作罢了。但八股不可能没有相对的另一股,那么两股相对,必然又是一双长联。清代中叶阮元有一段话说:

“时文曰八股者,宋元经义四次骈俪而毕,故八也。今股甚长,对股仿此,偶之极矣。震川(归有光)辈矜以古文为时文,耻为骈偶。孰知日坐长骈大偶之中而不悟也。出股数十字,对股一字不多,一字不少,起承转合,不差一亳,试问古人文中有此体否?”

以上一段见扬州博物馆藏阮氏手写条幅。见《书法丛刊》第二四辑,未知为随笔一条,抑别有全篇,待检《研经室集》。此段论股之为八,极有关系,为前人所未曾道。再后,发生了滥调的弊病。有人讽刺性地作了一段空话的滥调说:

“天地乃宇宙之乾坤,吾心实中怀之在抱,久矣夫,千百年来,已非一日矣。溯往事以追维,曷勿考载记而育诗书之典要;元后即帝王之天子,苍生乃百姓之黎元,庶矣哉,亿兆民中,已非一人矣。思入时而用世,曷弗瞻黼坐而登廊庙之朝廷。”

这两大股中,全是空洞而且重复的词句,但平仄抑扬,深合八股的腔调。当时被称为“墨派”(考场中的试卷,应考人在卷子上用墨笔写,为了防止考官认出应考人的笔迹,所以专派人用朱笔抄出考卷上的文章,让考官去评阅。墨笔写的叫做“墨卷”,朱笔抄的叫做“朱卷”。考场外私自练习的作业,当然也属墨卷范畴。随便运用滥调,常被称为“俗调”,有人用“反话”称它为“脱俗调”,也就等于说“俗调”,又简称“墨派”)。滥调的形成,多数由于模仿或套用。例如有一塾师作“鲁卫之政即鲁之政可也”。其徒仿效来作“弥子之妻与子路之妻兄弟也”。见者无不大笑(见《坚瓠集》)。这时八股文体的生命力已正式破产了。
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第 1 楼 laoma
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