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科学的昨天:古代科学技术的萌芽与发展

[2007/8/4]
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图自左至右:指南针(司南)、造纸术(古纸)、印刷术(泥活字板)、火药(烟花图)

今天,我想就科技发展的历史、现状和前景作一简要的回顾与展望,这涉及到科技对经济发展和社会进步的影响,也讲一点个人的体会。下面我讲四个问题。我们要讲科学,首先要“正名”。古人曰,名不正则言不顺。什么是科学?各种辞典有多种说法,我讲自己的体会。什么是科学?第一,科学就是知识。第二,科学不是一般的零散的知识,它是理论化、系统化的知识体系。第三,科学还是科学家群体、科学共同体对自然、对社会、对人类自身规律性的认识活动。第四,在现代社会,科学还是一种社会建制。第五,邓小平同志说,科学技术是生产力,科学技术是第一生产力。我补充一句,科学还是一种文化,科学文化理所当然属于先进文化。

科学的诞生和人类的历史一样久远。我们人类已经在地球上生活了700万年,过去说350万年,前两年我在美国的科学杂志上看到,在非洲中部发现了700万年前的人类遗迹。地球的年龄已经有46-47亿年了,太阳的年龄约60亿年左右,整个宇宙产生于150-200亿年前的一次原始大爆炸。人类700万年的历史,绝大部分处于蒙昧状态、野蛮状态。据考古发现,大约距今30万年前,原始人就在制造石器的过程中,开始了认识自然、改造自然的活动。在距今一两万年前,原始人发明了新的劳动工具——弓箭。弓箭的发明对人类社会的发展和科技的进步有着十分重要的作用。一方面利用弓箭有组织地狩猎,提高了生产效率,而剩余的猎物则被饲养起来,使人类由狩猎进入畜牧时代;另一方面利用弓弦绕钻杆打孔的方法钻木取火,又发明了摩擦生热的制火技术,不仅极大地提高了人类的生活质量,而且增加了生产的手段:用火烧制粘土,发明了制陶技术;用火熔化铜和铁,制造出金属农具,使人类结束了一万多年的迁徙不定的生活,进入自给自足的农业社会,从而开始了人类至少五千年的文明史。

人类文明的第一个形态是农业文明。我们说中华文明上下五千年,实际上不止,浙江河姆渡出土的炭化稻谷有七千年,古埃及、古巴比伦、古印度等人类文明遗址也有六七千年,所以说在六七千年前,有四大文明古国出现在世界上。当时的农业文明就有了一些科学知识的萌芽和原始的技术,因为农耕文明需对土地、阳光、水分等自然条件有一定的认识。因此,四大文明古国都是产生在大江大河流域。所以,从农业时代开始就有了科学的萌芽。如果说六七千年以前,世界文明四分天下的话,中国有其一。到了两三千年前,古埃及、古巴比伦、古印度文明相继衰亡,出现了中断现象,而古代中华文明还在持续发展。到了两千多年前,欧洲地中海沿岸崛起了一个新的城邦奴隶制文明,那就是古希腊文明和其后的古罗马文明。可以说,在两千年前,古代中国和古代希腊罗马的文明就像两颗璀璨的明珠,一颗在东方,一颗在西方,两者交相辉映,那时的世界文明两分天下,中国有其一。公元476年,日尔曼雇佣军攻占了罗马城,西罗马帝国灭亡,标志着欧洲封建时代的开始。从西罗马帝国灭亡到14-16世纪欧洲文艺复兴之前,差不多一千年左右,欧洲开始了政教合一的封建时代,宗教裁判所可以因为布鲁诺信奉哥白尼的日心地动学说而判他死刑,把他烧死在罗马繁花广场上。欧洲的中世纪被称为是黑暗的中世纪,科技经济的发展和社会的进步在这个时期受到了极大的阻碍。而这一千年中华封建文明在大踏步前进,独具特色的农学、中医药学、天文学和筹算学四大传统科学体系取得若干领先世界的成就。这一切,引起英国科学史学家李约瑟的极大关注。李约瑟,英文名约瑟夫·尼达姆,生于1900年12月9日,卒于1995年3月24日,英国近代生物化学家和科学技术史专家。他所著的《中国科学技术史》对现代中西文化交流影响深远。他的关于近代科学为什么没有在中国诞生的“李约瑟难题”也引起各界关注和讨论。他写的7卷本34分册的巨著《中国科学技术史》,每册的扉页上都印上他的这样一句话:“在公元3世纪到13世纪,中国保持了一个其他地区和民族所望尘莫及的科学知识水平。”也就是说,一千年前,中华文明在世界上一枝独秀!从四分天下到半壁江山到独领风骚,中华文明一直在前进。

到了14-16世纪,西方出现了宗教改革、文艺复兴、科学革命三大近代化运动,出现了思想启蒙运动、资产阶级革命和资本主义生产方式,一下就把在封建老路上蹒跚爬行的中华封建大帝国远远抛在了后面,但是,西方的近代科学和资产阶级革命的进步和发展,中国古代科学成就在其中是产生了巨大推动作用的。譬如说,中国的指南针、造纸术、印刷术、火药这“四大发明”,英国政治家、哲学家弗兰西斯·培根在1620年就曾指出,指南针、印刷术和火药这“三大发明”改变了整个世界事物的面貌和状态,没有一个帝国、没有一个教派、没有一个大人物对人类事务的影响,能像这三种发明那样巨大和深远。马克思说过:“火药把骑士阶层炸得粉碎,印刷术则变成新教传播的工具,而指南针使世界航海和殖民成为可能。”因此,中国的四大技术发明是资本主义产生的前提和条件。只是在四五百年前我们没有顺应历史潮流发展,没有像西方那样从封建时代进入资本主义时代,后来我们又遭受帝国主义侵略,沦为半封建、半殖民地国家,所以我们落后了几百年。
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